We willen van ons preigroen een gloednieuw product maken

Gilke en Rudy staan in een biologisch venkelveld en tonen met trots hun verse producten.
Gilke en Rudy staan in een biologisch venkelveld en tonen met trots hun verse producten. - Foto: SN

Rudy Croket en zijn dochter Gilke vertellen met trots meer over hun Groentenhof. In 1986 werd het bedrijf opgestart door Rudy en zijn vrouw. In 2013 startte zoon Lars de bijhorende groothandel Fresh2B op. Die is ook in handen van de familie Croket. Al hun groenten gaan ernaartoe en van daaruit gaat 80% van de productie naar Delhaize. De overige productie gaat hoofdzakelijk naar het buitenland.

Prei en venkel

De ouders van Rudy hadden een landbouwbedrijf met wat vee en asperges. “Mijn moeder kwam uit een tuindersfamilie en heeft zo de teelt van bloemkool en prei geïntroduceerd”, vertelt Rudy. “In de jaren 70 zijn we dan ook begonnen met de teelt van prei. Later kwam daar venkel bij.”

De interesse in de groenteteelt zette zich duidelijk verder in het gezin. Zo startten Rudy en zijn vrouw hun eigen bedrijf in 1986: Groentenhof. “Wij rolden in de groenteteelt als groentjes, maar we deden ons bedrijf uitgroeien tot iets mooi. Momenteel hebben we zo’n 60 ha prei en 20 ha venkel. De preirassen die we gebruiken zijn vooral pluston, Krypton, Oslo en Isadora.”

We zijn verder gegaan met prei en venkel omdat die groenten elkaar mooi aanvullen in arbeidsvraag. De verkoop van prei en venkel loopt gelijk tot in november, maar daarna groeit de vraag van prei nog en hebben we extra werkkrachten nodig. Tegen april-mei gaat die vraag terug naar beneden, en dan gaan die werkkrachten naar het veld om prei te planten. Zo werken we met 25 werknemers die bijna allemaal vast in dienst zijn. In juni stappen we dan over naar meer verkoop van venkel.”

Klantgericht en innovatief

“Bij ons is het mogelijk om last minute de bestelling van prei of venkel te veranderen”, zegt Gilke. “Daarnet kreeg ik nog telefoon van Bakker Belgium dat ze morgen een palet minder prei nodig hebben dan eerst gevraagd. Dat kan. Dan stoppen wij de productie van vandaag wat vroeger. Als er plots meer gevraagd wordt, werken we wat langer. Zo is elke dag onvoorspelbaar.”

“We doen ook ons best om goed in het oog te houden wat de markt vraagt”, gaat Rudy verder. “Twintig jaar geleden begonnen we zo met het verkorten van het preigroen. Dat deel van de prei wordt vaak weggegooid door de consument. Het verkorten van de prei zorgt natuurlijk voor veel extra ‘afval’ op ons bedrijf, maar ook daar zoeken we een oplossing voor. We zouden graag een nieuw product maken van dat prei-overschot, en daarvoor hebben we ons aangesloten bij het Europese project ‘Food from Food’.”

Food from Food

“Samen met mijn broer, Lars, is mijn papa enkele jaren geleden in dat innovatieve project gestapt”, legt Gilke uit. “De bedoeling van Food from Food is om van reststromen uit de voedselindustrie een nieuw product te maken. Zij hebben onze prei op verschillende wijzen geanalyseerd om zo tot een nieuw product te komen. Ze hebben het onder andere gefermenteerd, geperst en verhakseld. Daar zijn dan een paar zeer interessante ideeën uit gekomen. Denk maar aan een preipesto, of een salade voor op de boterham met prei en mandarijn, of gedroogd preipoeder om te gebruiken als smaakmaker.”

“Het liefst zou ik dat preigroen zelf verwerken tot een nieuw product, hier op dit bedrijf”, zegt Rudy. “Dat is niet zo gemakkelijk, omdat we dat product dan bijvoorbeeld moeten verwarmen en dan moet je je verplaatsen naar industriegebied. Als dat niet de hoofdactiviteit van het bedrijf is, dan kan die verwerking toch wel op deze site gebeuren, en dat is ons plan. Tegen 2023 zouden we graag een nieuwe vleugel bijzetten om een zelf een nieuw product te maken van ons preigroen-overschot. We weten nog niet welk product we zullen maken, maar daar wachten we het liefst ook nog de marktvraag voor af.”

De prei met verkort preigroen is zeer geliefd bij de consument.
De prei met verkort preigroen is zeer geliefd bij de consument. - Foto: SN

Overschakeling naar biologisch

Rudy: “De landbouw wordt meer en meer de biologische richting in geduwd, waardoor wij nu 3 jaren bezig zijn met een geleidelijke omschakeling naar biologische prei- en venkelteelt. De bestrijding van onkruid blijft de grootste uitdaging in dat verhaal. Om aan goede mechanische onkruidbestrijding te doen en dat toch niet te duur te maken, hebben wij onze eigen machines omgebouwd. Die zijn nu in staat om de mechanische onkruidbestrijding op traditionele én biologische akkers te doen.

Momenteel hebben we 60 ha traditionele prei en 2,5 ha biologische prei. Bij venkel is 2 ha van de 20 ha biologisch. We zijn dus nog ver verwijderd van een volledige omschakeling, maar het biologische interesseert ons wel, mede doordat we het al best goed onder de knie hebben. Natuurlijk was het eerst zoeken naar de beste methodes met vallen en opstaan, maar nu gaat dat al veel beter. Een grond omschakelen doen we door die 2 jaar braak te laten liggen. Daarna kan die gebruikt worden als biologische grond. Dat neemt dus wel wat tijd in beslag.

Normaal kan één bedrijf geen traditionele én biologische groenten produceren. Daarom hebben we voor de biologische productie nog een bedrijf opgestart, genaamd Tobbe. In de toekomst zullen we ook de biologische verwerking in een andere vleugel van het bedrijf doen, maar nu werken we met een tussenoplossing waarbij we ’s morgens beginnen met het verwerken van de biologische groenten en dan verder gaan met de verwerking van de traditionele groenten. Aan het einde van de werkdag wordt dan alles zeer goed gepoetst, waarna we ’s ochtends terug opstarten met de biologische groenten. Het plan is dus om die 2 binnenkort wel fysiek van elkaar te scheiden.

Wij zijn ervan overtuigd dat de traditionele en biologische landbouw elk jaar meer en meer naar elkaar toegroeien, waardoor we met onze geleidelijke omschakeling al een stapje voor hebben.”

Druppelirrigatie

“Voor deze natte zomer, hebben we al 3 zeer droge zomers na elkaar gehad. Dat was niet altijd gemakkelijk”, legt Gilke uit. “Ook het irrigeren vroeg een pak meer werk. Doordat we zo vaak een droge zomer hebben, hebben wij al veel geïnvesteerd in irrigatie. Nu werken we vooral met druppelirrigatie. Soms zetten we nog een haspel in. We hebben niet bij elk veld de mogelijkheid om water op te pompen, waardoor we in droge zomers hard moeten werken om steeds nieuwe watervaten aan te brengen.

Druppelirrigatie heeft voor ons wel echt zijn vruchten al afgeworpen. Zo verbruiken we op die manier slechts de helft van het water dat een haspel verbruikt. Hier zit ook veel ijzer in het grondwater, en dat kan ervoor zorgen dat de venkel een roestkleur krijgt. Daardoor krijgt elk veld met venkel nu al druppelirrigatie. Dat helpt om die roestkleur te voorkomen.

Dit jaar hebben we helemaal niets moeten irrigeren doordat het zo’n natte zomer was. Dat heeft natuurlijk ook nadelen. Zo worden de groenten ziektegevoeliger en groeit het onkruid veel sneller, maar toch verkies ik dit natte jaar boven de droge zomers.”

Naar Delhaize

Rudy legt uit dat de samenwerking met Delhaize 24 jaar geleden begon: “Dat bedrijf heeft eigenlijk de groei van ons bedrijf mee verzekerd. Nu zitten wij wel ongeveer aan ons plafond en kunnen we niet meer veel verder uitbreiden. We gaan wel blijven innoveren, waardoor we aan de marktvraag gaan blijven voldoen.

Het is als teler heel interessant om een stabiele afnemer te hebben, en die hebben wij gelukkig gevonden. Soms sta je er wel bij stil dat je in de problemen kan komen als die partner wegvalt, maar ik denk dat we bij Delhaize vrij veilig zitten. Er is namelijk een wederzijdse afhankelijkheid. Zij hangen ook af van onze producten en onze service. Delhaize weet dat wij aanleveren wat zij vragen, en dat die vraag ook elke dag nog kan en mag veranderen. Dat maakt het gemakkelijker werken voor hen. Denk maar aan de aankoopdienst en het beheer van de voorraad. We zijn goede partners van elkaar.”

Deze prei, recht van het veld, ligt na maximum 2 dagen in de winkel.
Deze prei, recht van het veld, ligt na maximum 2 dagen in de winkel. - Foto: SN

Kinderen uit de sportwereld

Gilke en Lars, 2 kinderen van Rudy, zitten mee in het bedrijf. Of zaten, want Lars is na het opstarten van Fresh2B aan een nieuwe uitdaging gestart. Bakker Belgium is een strategische partner van Delhaize, die een groot deel van het verse groente- en fruitassortiment aan de distributiecentra van de Belgische supermarktketen levert. Daar heeft Lars veel ervaring kunnen op doen, wat hij later terug kan meenemen naar het familiebedrijf.

Ook Gilke zit mee in het bedrijf en staat in voor de administratie van Groentenhof, Fresh2B én Tobbe. Het was niet per se haar meisjesdroom om mee in het familiebedrijf te stappen, maar ze is daar geleidelijk aan in gerold en nu doet ze haar werk heel graag.

“Mijn zus, broer en ik zijn altijd heel sportief geweest”, vertelt ze. “We deden alle 3 acrogym, waarna mijn broer ook startte met wielrennen. Ik ben hem daarin gevolgd en zo uitgegroeid tot profwielrenster. Dat deed ik parttime, waardoor ik nog een andere job zocht. Zo ben ik hier mee in het bedrijf gerold.

Vorig jaar ben ik helemaal gestopt met wielrennen, waardoor ik nu fulltime hier werk. Ik doe het bureauwerk en als het nodig is, spring ik ook graag bij op het land. Ik vind die afwisseling wel leuk.”

Sanne Nuyts

Meest recent

Meest recent